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武汉病毒所周鹏石正丽:无症状感染者可再次感染新冠病毒

  自2019年底由新冠病毒(SARS-CoV-2)引发的COVID-19疫情爆发以来,新冠病毒便在全球范围内蔓延开来,并持续至今,引发了严重的公共卫生危机。

  然而,尽管确诊的新冠肺炎患者数量庞大,但对于那些无症状感染者而言,病例数量却严重被低估。许多人在感染后并没有表现出严重的临床症状,因此并没有被确诊。在一些社区血清学研究中,健康人群随着职业的不同,对SARS-CoV-2的抗体流行率从2.1%到24.4%不等。因此,科学界普遍认为无症状感染率可能大大高于有案可查的感染率。

  然而,当前大多数研究都集中在临床患者上,对无症状感染者的报道却较少,对无症状感染病例的免疫保护强度和持续时间目前也尚不清楚。2021年5月18日,石正丽、周鹏等人在《EmergingMicrobes&Infections》杂志发表文章:Serological investigation of asymptomatic cases of SARS-CoV-2 infection reveals weak and declining antibody responses。

  本研究对早期COVID-19疫情爆发地武汉的食品工人无症状感染者进行了血清学调查,并对无症状感染者进行了血清学和细胞应答分析。数据显示,高达5.91%的食品工人携带SARS-CoV-2IgG抗体且无明显临床症状。但其中90.4%的患者在2周内抗体水平下降。无症状感染者的IgM和IgG抗体明显低于病程相似的有症状康复患者。结果表明,无症状感染者很可能容易再次感染SARS-CoV-2,且人群免疫比例和免疫应答广度都不足以实现群体免疫。

  鉴于武汉湖南海鲜市场爆发的COVID-19疫情,研究者推断当地的食品工人感染 SARS-CoV-2的风险可能高于其他人群。2020年4月24日,疫情得到控制后,研究者立即对武汉当地社区的食品工人进行了SARS-CoV-2的一般血清学调查。总共有508名没有表现出任何SARS-CoV-2迹象的参与者被纳入检测SARS-CoV-2 NP蛋白特异性抗体。

  数据显示,508 名受试者中有30 名(5.91%),其血清中携带病毒NP蛋白抗体,表明他们可能感染了SARS-CoV-2,但无症状。值得注意的是,在调查时,他们中没有一个是病毒核苷酸阳性的。

  为确定无症状人群的免疫反应特征,研究纳入了24名在流行病学调查中RT-PCR检测呈阳性、但在前14天内无任何相关临床症状的感染者。从2020年5月30日(AP43)或2020年6月1日(AP44和AP45)的3名无症状感染者的痰样本中获得了3个病毒的全长基因组。利用从GISAID下载的1927个SARS-CoV-2基因组和本研究获得的3个基因组进行系统发育分析。3个基因组均与早期L谱系或其他相关分支相近,其中2个基因组与2月份测序的病毒基因组(AP43和AP44)关系密切,第三例与2020年4月获得的一个基因组相关(AP45)。

  由于武汉自2020年4月8日到研究结束以来未出现新冠肺炎病例,研究者认为这3例无症状感染者可能是在2月至4月期间感染的,并持续复制病毒RNA,直到2020年6月。

  另外,研究比较了从感染中恢复的无症状和有症状患者之间的病毒特异性中和/非中和抗体反应。采集了60名有症状的患者的血清样本,这些患者在初次感染后2-3个月康复,并且病程与无症状受试者相似。

  研究测试了针对RBD的病毒抗体。结果显示,无症状组的IgM和IgG抗体水平均显着低于有症状组或健康供体。同样,无症状组的中和抗体水平相对较低。因此,似乎无症状的受试者仅对病毒产生微弱的血清学反应,尽管他们持续复制病毒RNA。

  需要重视的是,无症状SARS-CoV-2感染的流行率在武汉基本不为人知,作为最早爆发疫情的地方,2020年1月-4月,在武汉医院访客中,SARS-CoV-2的血清阳性率测量结果为2.1%。相比之下,食品工人5.91%的血清阳性率相对较高,表明他们接触病毒的可能性高于除卫生保健工作者以外的其他人群。值得注意的是,这一人群免疫水平仍然大大低于群体免疫所需的水平。

  虽然不知道无症状感染者抗体水平低和下降的确切机制,但可以推测一些可能的解释。首先,这些感染者的病毒RNA水平非常低,表明病毒复制或病毒相关的免疫反应是有限的。同样,这些感染者的血液IL6和TNF水平检测不到,这是在症状SARS-CoV-2感染期间存在的两个标志细胞因子。第三,无症状感染者的抗体分泌细胞(ASC)频率较低,而恢复的有症状个体的ASC频率较低。ASC通常随着急性感染而增加,在疗养期间明显存在。目前还不得而知SARS-CoV-2是否干扰了抗体生产机制,或者细胞是否尚未被充分激活。

  总之,该研究表明无症状感染者对SARS-CoV-2的抗体反应很微弱和且逐渐下降,因此可能容易再次感染。病例数及其抗体特征都不支持这些人在社区的群体免疫力。因此,在有效疫苗SARS-CoV-2实现大范围接种前,应继续采取社会疏远和严格的防疫措施。

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